Women in the early 20th century

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Annales corrigées
Classe(s) : Tle ES - Tle L - Tle S | Thème(s) : Lieux et formes du pouvoir
Type : Écrit LV1 | Année : 2015 | Académie : Antilles, Guyane



Antilles, Guyane • Septembre 2015

Séries générales • LV1

Text 1 Finding a husband

The scene takes place in 1900 in the USA.

On the first of March, I went to my mother and asked for a loan.

‘Marriage,’ she said, her eyes hard with disapproval. The etched lines around her lips deepened. ‘Do as I had to.’

I heard the accusation in her voice. I was an only child and my father had doted1 on me. He was proud of my career. Prior to my return to Dayton, I was a pianist with an all-woman ensemble in Philadelphia and on occasion, he sent generous gifts of money to supplement my income. When he died from a weak heart four years ago, my inheritance, small as it was, angered my mother. She considered that money to be hers, not mine. Two years later, her money dwindling2, she remarried.

Now, as she wrote a bank check to cover one month's expenses, she said, ‘You're twenty-nine, soon to be thirty. You should have married years ago. You should have children by now. You should have a husband to look after you.’ She held out the check, and all at once, her voice softened. ‘Catherine, please. Find someone to marry. For your sake. Do it quickly.’

I wrote to the other two women in my ensemble telling them that I missed them and the music. If you need a pianist, I can be there within the week. They had been furious when I left a year ago. Now, they did not respond.

My thoughts in turmoil, I was unable to sleep, and my complexion turned sallow. I searched through my storage trunks and sorted old correspondence. I wrote letters to former suitors and to friends who lived in the East. Such good times we had, I penned in letter after letter. It would be lovely to see you again. Every day, I waited for the mail. I am married, former suitors wrote. A visit would be nice, friends wrote. But the children keep me so busy these days.

I considered the elderly sagging widowers and the whiskery rotund bachelors who lived at the hotel. Marriage to any one of them would be the final humiliation and the very idea of it repulsed me.

I wrote to Edward.

Ann Weisgarber, The Promise, 2013.

1. Dote: be very fond of.

2. Dwindle: decrease.

Text 2 Women’s rights

Chicago, Illinois, USA

July 27, 1913

Dear Sue1,

No, I haven’t joined the Ballets Russes. To be honest, I’m not so sure what to do next. I suppose there was something very neat and reassuring about having my future planned out by my father. I’ve been looking in the newspaper at the jobs available, wondering what it is I might want to do. I’m not even sure which direction to take. My mother thinks it is very undignified for me to be looking to the newspaper for career options and has been discreetly asking at her bridge parties to see if anything “respectable” comes up.

No, I don’t think it is very usual for women to go to college. There were female students at the University of Illinois but not many of them, especially not in biology. Even though they were attending college, they seemed to limit themselves to feminine courses of study, like modern languages, literature, home economics. Not a geologist among them, I’m afraid!


Isle of Skye

14 August 1913

Dear boy,

Why is it that things such as languages and literatures are ‘feminine’ courses of study? No censure to you, David. I know you were repeating a universal truth – albeit2 a questionable one. We are in an age where women work in professions previously prohibited. Although there still aren’t many, women have proven themselves competent as doctors, scientists, businesswomen. Now that the doors are open, why aren’t more women rushing in to gain entrance? Instead, they are settling down, saying, ‘Who wants to win the Nobel Prize like Marie Curie? It will be much more satisfying to learn how to dress a roast chicken.’ Of course, everyone is welcome to their interests, and perhaps there are women who truly desire to learn nothing more than chicken-dressing or home economics. But why is a woman who has studied chemistry or geology less fit as a helpmeet than a woman who has studied literature? I’m not a suffragette, but when it comes to the topic of women and education, I do get irate.


Jessica Brockmole, Letters from Skye, 2013.

1. Sue is Elspeth’s nickname.

2. Albeit: although.

compréhension 10 points

Text 1

1 Who is Catherine? Write a sentence about her age, marital status and job.

2 Copy out the following events in chronological order.

The narrator’s father dies. – The narrator decides to write to suitors again. – The narrator is given money when she is in Philadelphia. – The narrator is back in Dayton. – The narrator asks for money.

3 How do the mother’s feelings evolve to her daughter’s request? Using your own words, answer in one or two sentences.

4 Give one common point and two differences in the parents’ relationships with their daughter. Use your own words.

5 Say whether the following statements are true or false. Justify with one element from the text for each statement.

1. The narrator is indifferent to what her mother wants her to do.

2. The narrator’s letters to her former suitors were successful.

3. The narrator is not ready to get married at any cost.

Uniquement pour les candidat(e)s de LV1 obligatoire.

6 What future does the narrator’s mother want her daughter to ­consider? Explain why in a few sentences. Give two reasons.

Uniquement pour les candidat(e)s de la série L au titre de la LVA.

7 Do as I had to” (l. 3). Explain what the mother means and why she thinks so.

Text 2

8 Pick out two words from the list below corresponding to each of the following characters. Justify each choice with one quote.

a. David: fearful – defensive – progressive – indecisive – practical

b. Sue: fearful – defensive – progressive – indecisive – practical

9 Explain Sue’s reaction to David’s statements about women. Answer in one or two sentences using your own words.

10 Which improvements do the characters notice about the condition of women? Two elements are expected in your answer.

11 Is Sue satisfied with the way women take advantage of these improvements? Answer in one or two sentences using your own words.

Both texts

12 Compare what Catherine’s mother and Sue think about the condition of women.

13 What do Catherine’s and David’s mothers have in common regarding their children’s futures? Two ideas are expected in your answer.

14 What types of relationships do Catherine and David have with their fathers?

Uniquement pour les candidat(e)s de LV1 obligatoire.

15 1. To what extent do both mothers conform to the norm? Answer with one sentence and justify with at least one element for each mother.

2. Explain what they fear and why.

Uniquement pour les candidat(e)s de la série L au titre de la LVA.

16 Compare Sue’s and Catherine’s personalities. Answer in a few sentences.

expression 10 points

Les candidat(e)s qui composent au titre de la LV1 obligatoire traiteront l’un des trois sujets suivants. (300 mots, +/- 10 %)

1 David answers Sue. Write his letter.

2 You are Phil / Emma Wilson, 18. You are a pupil at Finchley Hill High School. Your school has decided to organise a speech contest for Universal Children’s Day. Write the speech you will deliver to promote the right to education for all.

3 To what extent can parents influence their children’s future?

Les candidats de la série L composant au titre de la LVA traiteront les deux sujets suivants.

4 David answers Sue. Write his letter. (250 words, +/- 10 %)

5 “Now that the doors are open, why aren’t more women rushing in to gain entrance?” (l. 27-29) Has the situation changed? (200 words, +/- 10 %)

Les clés du sujet

Texte 1


Ann Weisgarber est américaine. Elle a entamé une carrière de travailleuse sociale, puis a enseigné la sociologie, avant de commencer à écrire. The Promise est son premier roman.

Pour en savoir plus : annweisgarber.com

Résumé du texte

Catherine, la narratrice, n’arrivant pas à boucler ses fins de mois, va demander de l’aide à sa mère qui lui fait une leçon de morale, lui présentant à son avis la seule solution pour remédier à ses ennuis financiers : le mariage. Elle se met alors à écrire à l’ensemble de musique auquel elle appartenait pour reprendre contact, mais personne ne lui répond. Elle s’adresse ensuite à d’anciennes conquêtes et ami(e)s ; ils ont tous une vie de famille qui leur prend tout leur temps. Enfin, elle écrit à un certain Edward.

Vocabulaire utile à la compréhension

A loan (l. 1) : un prêt ; etched lines (l. 2-3) : ici : des rides bien marquées ; in turmoil (l. 22) : tourmenté ; complexion (l. 22-23) : le teint ; sallow (l. 23) : jaunâtre ; trunk (l. 23) : malle ; former suitors (l. 24) : anciens prétendants ; ­sagging (l. 30) : affaissé ; whiskery (l. 30) : qui porte des rouflaquettes ; widower (l. 30) : veuf ; rotund (l. 31) : corpulent.

Texte 2


Jessica Brockmole est américaine et passionnée de romans historiques – elle en écrit et en fait des critiques. Elle a vécu plusieurs années en Écosse, ce qui lui a inspiré ce roman épistolaire.

Pour en savoir plus : www.jabrockmole.com

Résumé du texte

Il s’agit de la correspondance entre deux jeunes : David et Elspeth, surnommée Sue. David ne sait pas quoi faire dans la vie, mais trouve le désir d’Elspeth d’étudier la biologie à l’université étonnant. En réponse, Elspeth s’insurge contre cette vision stéréotypée des femmes et défend leur droit à l’éducation.

Vocabulaire utile à la compréhension

Home economics (l. 16-17) : économie domestique ; to settle down (l. 29) : se caser ; to dress (l. 31) : ici, préparer ; a helpmeet (l. 35) : un(e) aide, une compagne ; irate (l. 37) : courroucé, furieux.

Les points de convergence

Les deux textes se situent au début du xxe siècle et abordent la position de la femme dans la société. Mais les velléités d’indépendance de la narratrice dans le premier texte se heurtent rapidement au schéma familial traditionnel prôné par sa propre mère, tandis que la femme dans le deuxième document parvient à affirmer sa volonté d’y déroger.

Le sujet d’expression 1 4

Pistes de recherche

Deux possibilités s’offrent pour la réponse de David à Sue : soit il va aller dans le sens du machisme et considérer que c’est bien la place de la femme d’être aux fourneaux, soit il va modérer son propos en disant que c’est un constat de sa part mais qu’il regrette que les femmes elles-mêmes ne prennent pas la place que la société leur offre désormais.

Vocabulaire utile

It gets on my nerves (ça m’énerve) ; to be in the kitchen (être aux fourneaux) ; to pave the way for (ouvrir la voie à).

Le sujet d’expression 2

Pistes de recherche

Le sujet du discours est plus ouvert et ne se limite pas au sexisme : on peut inclure l’accès à l’éducation pour les élèves handicapés, etc. Néanmoins, dans le cadre d’un discours axé sur le sexisme, on pourra s’inspirer du discours d’Hillary Clinton à Pékin en 1997 ou de celui d’Emma Watson, l’actrice qui incarne Hermione Granger dans le film Harry Potter, devant les Nations unies en 2014, dans le cadre de la campagne « HeForShe ».

Vocabulaire utile

To be discriminated against (être discriminé) ; it’s high time (il est grand temps) ; gender inequality (l’inégalité entre les sexes) ; to be sexualised (être discriminé sur la base du genre) ; free from prejudice (dénué de préjugés) ; a struggle (une lutte).

Le sujet d’expression 3

Pistes de recherche

Les deux textes donnent des exemples de parents qui interfèrent dans la vie, tant professionnelle que personnelle, de leurs enfants alors que ceux-ci sont adultes. On vous demande « dans quelle mesure cette influence s’exerce-t-elle » : la réponse variera selon l’âge de l’enfant (l’influence sera moindre au fur et à mesure que l’autonomie grandit) et les domaines ­d’action. Pousser par exemple un enfant à être ambitieux ne signifie pas choisir son métier et sa carrière, qui d’ailleurs n’est pas toujours compatible avec l’idée d’une vie heureuse ou épanouie.

Vocabulaire utile

To encourage (inciter) ; a career (une carrière) ; to be self-reliant (être autonome) ; to be intrusive (être envahissant).

Le sujet d’expression 5

Pistes de recherche

Depuis le xxe siècle, la situation a changé, notamment lors des guerres qui ont vu les femmes prendre les postes de production laissés par les hommes. Le mouvement féministe qui a lutté pour le droit de vote avec les suffragettes, et dans les domaines de la contraception et le droit du travail, a fait que les femmes peuvent à présent voter ou mener une carrière et occuper des emplois auparavant réservés aux hommes.

Néanmoins, on constate qu’on est loin de la parité (qui doit être imposée par la loi), ou même de l’égalité, par exemple en ce qui concerne les salaires.

Voir le discours d’Emma Watson devant les Nations unies.

Vocabulaire utile

Birth control (le contrôle des naissances) ; voting rights (le droit de vote) ; parity (la parité) ; equal pay (égalité des salaires) ; there’s still a long way to go (il y a encore du chemin) ; to be acknowledged (être reconnu) ; renowned (renommé).

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