Les modaux

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Classe(s) : 1re S - Tle S - 1re ES - Tle ES - 1re L - Tle L - 1re ST2S - Tle ST2S ... | Thème(s) : Le groupe verbal


On les classe en trois grandes catégories, selon qu’ils expriment un degré de certitude, une capacité, une pression exercée sur le sujet. Ils sont toujours suivis d’une base verbale.

1 Degré de certitude

Les modaux listés ci-dessous permettent d’exprimer un degré de certitude plus ou moins fort. Ils sont classés par ordre décroissant de certitude.

will

[tout à fait certain]

That will be the postman.
C’est sans doute le facteur.

must

[presque certain]

He must be twelve.
Il doit avoir douze ans.

should

[presque certain (correspond à une attente)]

He should succeed.
Il devrait réussir.

may

[possible]

She may come.
Il se peut qu’elle vienne.

might

[théoriquement possible]

She might come.
Il se pourrait qu’elle vienne.

could

[possible, imaginable]

It could be true.
Cela pourrait être vrai.

can’t

[impossible]

It can’t be true.
Cela ne peut pas être vrai.

attention !

Dans cet emploi des modaux, can’t est le contraire de must.

Les formes de prétérit should et might ne renvoient pas à du révolu mais à du non-réel et se traduisent par un conditionnel.

notez bien

On utilise modal + be + V-ing si la certitude plus ou moins grande porte sur une action en cours de déroulement.

He must be working. Il doit être en train de travailler.

On utilise modal + have + participe passé si la certitude plus ou moins grande porte sur un fait révolu.

She may have missed the plane. Il se peut qu’elle ait raté l’avion.

2 Capacité du sujet

C’est avec le modal can / could qu’on exprime la capacité actuelle ou passée du sujet.

can

[capacité actuelle]

I can swim.

Je sais nager.

could

[capacité actuelle atténuée]

Could you help me?

Pourrais-tu m’aider ?

could

[capacité actuelle imaginaire]

You could succeed if you wanted to.

Tu pourrais réussir si tu voulais.

could

[capacité passée]

I was young, I could run.

J’étais jeune, je pouvais courir.

could not

[incapacité passée]

Sorry, I could not come.

Désolé, je n’ai pas pu venir.

could have + participe passé

[capacité non réalisée dans le passé]

He could have come.

Il aurait pu venir.

3 Pression exercée sur le sujet

Les modaux listés ci-dessous permettent d’exprimer différents types de pression exercée sur le sujet : l’obligation, le conseil, la permission…

must

[obliger à, ordonner]

You must work.
Tu dois travailler.

must not

[interdire]

You must not smoke.
Tu ne dois pas fumer.

should

[donner un conseil]

You should hurry up.
Tu devrais te dépêcher.

You shouldn’t worry.

Tu ne devrais pas t’inquiéter.

can / could / may

[demander une permission]

Can / Could / May I stay?
Est-ce que je peux / Pourrais-je / Puis-je rester ?

can

[accorder une permission]

You can come if you like.
Tu peux venir si tu veux.

can’t

[refuser une permission]

You can’t sit here.
Il ne faut pas t’asseoir ici.