Voltaire, L'Ingénu

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Classe(s) : 1re ST2S - 1re STI2D - 1re STL - 1re STMG | Thème(s) : Voltaire, L’Ingénu – Voltaire, esprit des Lumières


Parcours : Voltaire, esprit des Lumières

L’Ingénu compte parmi les contes voltairiens les plus populaires. En empruntant le regard naïf d’un sauvage venu du Canada, Voltaire fait le choix d’un récit fabuleux pour incarner deux thèmes majeurs de la pensée des Lumières tels que l’opposition entre nature et culture et la dénonciation de toutes les formes d’arbitraire.

I Connaître l’œuvre

1 L’auteur et le contexte

À NOTER

Voltaire a écrit vingt-six contes qui ont contribué à sa gloire littéraire ; pourtant, il attendait davantage la renommée du théâtre que de ces récits plaisants.

Voltaire est né le 21 novembre 1694. Après des études de droit, il se fait connaître pour son esprit critique qui lui vaut prison et exil.

En 1760, il se retire dans son domaine de Ferney où il continue d’écrire. Il meurt en 1778, auréolé de sa gloire de dramaturge.

2 Résumé de l’œuvre

Publié en 1767, L’Ingénu est sous-titré « Histoire véritable tirée des manuscrits du père Quesnel ». La référence à ce religieux du xviie siècle obéit à une stratégie double : elle brouille la situation narrative du conte et situe ses enjeux un siècle avant sa rédaction.

Composé de vingt chapitres – sept qui se déroulent en Bretagne, un de transition et douze à Paris –, L’Ingénu s’affranchit du surnaturel et recourt à une esthétique romanesque réaliste.

Le conte prend la forme d’un récit d’éducation qui permet au lecteur de mesurer l’évolution d’un « Bon Sauvage ». La fin du récit, qui scelle le sort des personnages entre pathétique et ironie, s’oppose à l’état initial heureux : en faisant l’expérience de la civilisation, l’Ingénu a quitté sa naïveté originelle et a développé un sens philosophique inné, fait de raison et de sagesse.

II Comprendre le parcours

1 Un conte au service de l’esprit

Genre mineur, le conte offre pourtant, par sa fantaisie et son décalage historique, un instrument de choix pour la critique voltairienne : de la province à Versailles, d’un château à un cachot, l’Ingénu devient, au fil des péripéties, un agent indirect de l’ironie de l’auteur ; sa naïveté met au jour tous les abus des savoirs, des idéologies et des pouvoirs.

À NOTER

La révocation de l’édit de Nantes en 1685, dont il est question au chapitre VIII de L’Ingénu, met fin à la liberté de culte accordée aux protestants au siècle précédent : aux yeux de Voltaire, l’erreur de Louis XIV est aussi morale qu’économique et politique.

Voltaire utilise le procédé du regard éloigné pour mettre en avant les incohérences et les manquements de la société du xviie siècle. Quand l’article de l’Encyclopédie consacré aux « Réfugiés » dénonce anonymement la révocation de l’édit de Nantes et l’exil contraint des protestants français, Voltaire le fait par la voix de l’Ingénu.

La mise en scène d’un sauvage conduit le philosophe à instruire le procès de l’Infâme, soit l’intolérance en matière religieuse soutenue par le pouvoir politique. Cependant, il ne se prononce pas en faveur d’un retour à la nature comme Rousseau, chez qui vice et société se trouvent assimilés. La thèse voltairienne soutient la culture comme facteur de progrès.

2 L’esprit du conte

Voltaire donne au lecteur le plaisir de s’évader du réel mais ne flatte pas ses illusions. L’apologue voltairien délivre une leçon de philosophie à travers un récit plaisant comme le soutient le personnage éponyme lui-même.

S’il nous faut des fables, que ces fables soient du moins l’emblème de la vérité ! J’aime les fables des philosophes, je ris de celles des enfants, et je hais celles des imposteurs.

(chapitre XI)

Le mot « fable » désigne ici une légende, une histoire inventée.

Si le conte philosophique traite des questions centrales du siècle des Lumières, il privilégie le comique comme arme contre les cibles visées par l’auteur : l’humour naît du langage et des situations ; la parodie tourne en dérision les genres du récit et de la rhétorique ; l’ironie contrebalance le poids des préjugés. Toutes les ressources du genre entrent dans le combat des Lumières.

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